Doet Peking mee aan een wapenwedloop of is het gewoon een onderhandelingstruc?

Het kan een enorme uitbreiding van China’s nucleaire arsenaal betekenen – de hunkering van een economische en technologische supermacht om te laten zien dat het, na decennia van terughoudendheid, klaar is om een ​​arsenaal ter grootte van dat van Washington of Moskou te hanteren.

In de dorre woestijn 1200 mijl ten westen van Peking, graaft de Chinese regering een nieuw veld van wat lijkt op 110 silo’s voor het lanceren van nucleaire raketten. Het is het tweede veld dat de afgelopen weken is ontdekt door analisten die commerciële satellietbeelden bestuderen.

Het kan een enorme uitbreiding van China’s nucleaire arsenaal betekenen – het verlangen van een economische en technologische supermacht om te laten zien dat het, na decennia van terughoudendheid, klaar is om een ​​arsenaal ter grootte van dat van Washington of Moskou te hanteren.

Of het kan gewoon een creatieve, zij het kostbare onderhandelingstruc zijn.

De nieuwe silo’s worden duidelijk gebouwd om ontdekt te worden. Het meest recente siloveld, waarvan de bouw in maart begon, bevindt zich in het oostelijke deel van de provincie Xinjiang, niet ver van een van China’s beruchte ‘heropvoedingskampen’ in de stad Hami. Het werd eind vorige week geïdentificeerd door nucleaire experts van de Federation of American Scientists, met behulp van beelden van een vloot van Planet Labs-satellieten, en gedeeld met De New York Times.

Decennia lang, sinds de eerste succesvolle kernproef in de jaren zestig, heeft China een “minimum afschrikmiddel” gehandhaafd, dat volgens de meeste externe experts op ongeveer 300 kernwapens wordt geschat. (De Chinezen zullen het niet zeggen, en de beoordelingen van de Amerikaanse regering zijn geclassificeerd.) Als het klopt, is dat minder dan een vijfde van het aantal dat wordt ingezet door de Verenigde Staten en Rusland, en in de nucleaire wereld, heeft China zichzelf altijd neergezet als iemand die iets bezet van moreel hoog niveau, het vermijden van dure en gevaarlijke wapenwedlopen.

Maar daar lijkt verandering in te komen onder president Xi Jinping. Op hetzelfde moment dat China hard optreedt tegen afwijkende meningen in eigen land, nieuwe controle over Hong Kong claimt, Taiwan bedreigt en veel agressiever gebruik maakt van cyberwapens, begeeft het zich ook op nieuw terrein met kernwapens.

“De siloconstructie bij Yumen en Hami vormt de belangrijkste uitbreiding van het Chinese nucleaire arsenaal ooit”, schreven Matt Korda en Hans M. Kristensen in een onderzoek naar het nieuwe siloveld. Ze merkten al tientallen jaren op dat China ongeveer 20 silo’s heeft gebruikt voor grote raketten op vloeibare brandstof, de DF-5. Maar het nieuw ontdekte veld, gecombineerd met honderden kilometers verderop in Yumen, in het noordoosten van China, dat werd ontdekt door het James Martin Center for Nonproliferation Studies in Monterey, Californië, zal het land ongeveer 230 nieuwe silo’s opleveren. Het bestaan ​​van dat eerste veld, van ongeveer 120 silo’s, werd eerder gemeld door De Washington Post.

Het mysterie is waarom de strategie van China is veranderd.

Er zijn verschillende theorieën. Het eenvoudigste is dat China zichzelf nu beschouwt als een volledige economische, technologische en militaire supermacht – en een arsenaal wil dat bij die status past. Een andere mogelijkheid is dat China zich zorgen maakt over de Amerikaanse raketverdediging, die steeds effectiever wordt, en de snelle nucleaire opbouw van India. Dan is er de aankondiging van nieuwe hypersonische en autonome wapens door Rusland, en de mogelijkheid dat Peking een effectiever afschrikmiddel wil.

Een derde is dat China bang is dat zijn weinige grondraketten kwetsbaar zijn voor aanvallen – en door meer dan 200 silo’s te bouwen, verspreid over twee locaties, kunnen ze een granaatspel spelen, 20 of meer raketten verplaatsen en de Verenigde Staten raden waar ze zijn. Die techniek is zo oud als de nucleaire wapenwedloop.

“Alleen omdat je de silo’s bouwt, wil nog niet zeggen dat je ze allemaal met raketten moet vullen”, zegt Vipin Narang, een professor aan het Massachusetts Institute of Technology die gespecialiseerd is in nucleaire strategie. “Ze kunnen ze verplaatsen.”

En ze kunnen ze natuurlijk inruilen. China gelooft misschien dat het vroeg of laat betrokken zal raken bij onderhandelingen over wapenbeheersing met de Verenigde Staten en Rusland – iets wat voormalig president Donald Trump probeerde te forceren tijdens zijn laatste jaar in functie, toen hij zei dat hij het Nieuwe START-verdrag met Rusland niet zou verlengen tenzij China, dat nooit heeft deelgenomen aan de controle op kernwapens, werd opgenomen. De Chinese regering verwierp het idee en zei dat als de Amerikanen zo bezorgd waren, ze hun arsenaal met viervijfde moesten terugbrengen tot het Chinese niveau.

Het resultaat was een patstelling. Helemaal aan het einde van de Trump-regering schreven minister van Buitenlandse Zaken Mike Pompeo en zijn wapenbeheersingsgezant, Marshall Billingslea, dat “we Peking om transparantie hebben gevraagd en om samen met de Verenigde Staten en Rusland een nieuwe wapenbeheersingsovereenkomst op te stellen voor alle categorieën kernwapens.”

“Het wordt tijd dat China stopt met aanmatigen en zich verantwoordelijk gaat gedragen”, schreven ze.

Maar de regering-Biden was tot de conclusie gekomen dat het onverstandig zou zijn om New START met Rusland te laten verlopen, simpelweg omdat China weigerde toe te treden. Toen president Joe Biden eenmaal in functie was, kwam hij snel in actie om het verdrag met Rusland te vernieuwen, maar zijn regering heeft gezegd dat ze op een gegeven moment wil dat China een soort overeenkomst aangaat.

Die gesprekken moeten nog beginnen. De plaatsvervangend minister van Buitenlandse Zaken, Wendy Sherman, is deze week in China voor het eerste bezoek van een hoge Amerikaanse diplomaat sinds Biden aantrad, hoewel het niet duidelijk is dat kernwapens op de agenda staan. Ze leidt naast nucleaire besprekingen met Rusland.

In het Witte Huis weigerde de Nationale Veiligheidsraad commentaar te geven op bewijs van het groeiende Chinese arsenaal.

Het is waarschijnlijk dat Amerikaanse spionagesatellieten maanden geleden de nieuwbouw hebben opgepikt. Maar het werd allemaal openbaar nadat Korda, een onderzoeksanalist bij de Federation of American Scientists, een particuliere groep in Washington, civiele satellietbeelden gebruikte om het droge achterland van de provincie Xinjiang, een ruig gebied van bergen en woestijnen in het noordwesten van China, te onderzoeken. Hij was op zoek naar visuele aanwijzingen voor de constructie van silo’s die overeenkwamen met wat onderzoekers al hadden ontdekt.

In februari meldde de Federation of American Scientists de uitbreiding van raketsilo’s op een militair oefenterrein in de buurt van Jilantai, een stad in Binnen-Mongolië. De groep vond 14 nieuwe silo’s in aanbouw. Toen kwam de ontdekking in Yumen.

Bij het scannen van de wildernis van de provincie Xinjiang was Korda specifiek op zoek naar opblaasbare koepels – niet anders dan die met enkele tennisbanen. Chinese ingenieurs plaatsen ze boven de bouwplaatsen van ondergrondse raketsilo’s om het werk eronder te verbergen. Plotseling vond hij, ongeveer 250 mijl ten noordwesten van de onlangs ontdekte basis, een reeks opblaasbare koepels die bijna identiek waren aan die in Yumen, op wat een andere uitgestrekte militaire site bleek te zijn.

De nieuwe bouwplaats bevindt zich in een afgelegen gebied dat de Chinese autoriteiten voor de meeste bezoekers hebben afgesloten. Het ligt ongeveer 60 mijl ten zuidwesten van de stad Hami, bekend als de locatie van een heropvoedingskamp waar de Chinese regering Oeigoeren en leden van andere minderheidsgroepen vasthoudt. En het is ongeveer 260 mijl ten oosten van een netjes complex van gebouwen met grote daken die naar de hemel kunnen openen. Onlangs identificeerden analisten de site als een van de vijf militaire bases waar de Chinese strijdkrachten lasers hebben gebouwd die bundels van geconcentreerd licht kunnen afvuren op verkenningssatellieten, meestal door de Verenigde Staten omhoog gestuurd. De lasers verblinden of schakelen kwetsbare optische sensoren uit.

In samenwerking met zijn collega Kristensen, een wapenexpert die het nucleaire informatieproject van de groep leidt, gebruikte Korda satellietfoto’s om de site te verkennen.

De nieuwe silo’s zijn iets minder dan 2 mijl van elkaar verwijderd, aldus hun rapport. Over het algemeen, voegde het eraan toe, beslaat de uitgestrekte bouwplaats ongeveer 300 vierkante mijl – vergelijkbaar in grootte met de Yumen-basis, ook in de woestijn.

Narang zei dat de twee nieuwe silovelden de Chinese regering “veel opties” gaven.

‘Het is niet gek’, zei hij. “Ze zorgen ervoor dat de Verenigde Staten zich richten op veel silo’s die mogelijk leeg zijn. Ze kunnen deze silo’s langzaam vullen als ze hun kracht moeten opbouwen. En ze krijgen hefboomwerking in wapenbeheersing.”

“Het verbaast me dat ze dit tien jaar geleden niet hebben gedaan”, zei hij.

William J. Broad en David E. Sanger c.2021 The New York Times Company

Posted By : http://13.113.122.156/